Recibir un diagnóstico de cáncer puede ser una de las experiencias más difíciles por las que pasa una persona y sus allegados.

Es probable que toda la familia tenga muchas preguntas después del diagnóstico y de la enfermedad. Con esta guía te ayudamos a entender el cáncer y su diagnóstico.

Entendiendo el cáncer

El cáncer es una enfermedad que le puede ocurrir a cualquier persona de cualquier edad y grupo étnico. Hay más de una docena de distintos tipos de cáncer ya que es una enfermedad que se puede originar en cualquier parte del cuerpo.

Esto ocurre así porque el cáncer se origina por una mutación en las células, las cuales se encuentran en todo el organismo, que provoca que éstas crezcan de forma desacelerada, por lo que el cuerpo encuentra difícil funcionar con tal cantidad de células.

Dichas células se conocen como células cancerosas, las cuales, al viajar por la sangre, se pueden propagar a cualquier parte del cuerpo. Por ejemplo, las células del cáncer de pulmón se pueden propagar a los huesos y crecer ahí. Cuando las células cancerosas se propagan por el cuerpo, se denomina metástasis.

Las etapas del cáncer

Además de su lugar de origen, el cáncer se clasifica por etapas o estadios a fin de identificar cuánto cáncer hay y qué tanto se ha propagado en la persona. Conocer la etapa del cáncer es importante porque ayuda a los doctores a decidir el rumbo del tratamiento y la respuesta que se puede esperar del mismo.

Los cánceres en etapas iniciales tienen un mayor rango de tratamientos y, por lo tanto, una mayor esperanza de sobrevivir, ya que no se verá afectado todo el cuerpo pues en esta etapa es cuando se puede hacer una cirugía o radioterapia.

En cambio, un cáncer en etapa avanzada dificulta el tratamiento, ya que la persona deberá someterse a uno que abarque todas las partes del cuerpo como la quimioterapia o la inmunoterapia, lo que acorta la esperanza de vida.

No todos los cánceres son clasificados por etapas; por ejemplo, los cánceres de la sangre generalmente son diagnosticados cuando ya se propagaron a todo el cuerpo.

(Foto: Especial)

Estadificación del cáncer

La etapa o estadificación del cáncer se determina cuando la enfermedad es diagnosticada.

  • Etapa clínica: se refiere a la estimación de la extensión del cáncer basada en resultados de exámenes médicos, estudios por imágenes y biopsias de tumor.
  • Etapa patológica: Se obtiene después de la cirugía para extraer el tumor y presenta información más precisa que la etapa clínica.
  • Etapa posterapéutica:  Para ciertos casos de cáncer, algunos de los tratamientos que no consistan de cirugía (como quimioterapia, tratamiento con medicamentos de terapia dirigida y radioterapia) podrían ser considerados como el primer tratamiento a ser empleado.
  • Etapa de recurrencia: La clasificación de la etapa podría volverse a realizar en algún punto en el caso de que el cáncer regrese o si el cáncer evoluciona.

Sistema TNM

Hay diferentes tipos de sistemas de estadificación, pero el sistema más común y útil para la mayoría de los tipos de cáncer es el sistema TNM basado en recomendaciones del American Joint Committee on Cancer (AJCC) y el International Union for Cancer Control (UICC).

En el sistema TNM, a cada cáncer se le asigna una letra o un número para describir el tumor, los ganglios, y las metástasis.

  • T se refiere al tumor original (primario).
  • N indica si el cáncer se ha propagado a los ganglios linfáticos cercanos.
  • M determina si el cáncer se ha propagado (si ha hecho metástasis) hacia otras partes del cuerpo.
  • Cáncer de bajo grado: Las células cancerosas prácticamente lucen normales. Por lo general, estos casos de cáncer tienden a crecer lentamente.
  • Cáncer de alto grado: Las células cancerosas lucen con mayor anormalidad. Los cánceres de alto grado suelen crecer rápidamente.

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(Con información de American Cancer Society)